Descoberta em Marte: Padrões hexagonais na lama revelam clima antigo

Por , em 28.08.2023
Lama hexagonal dentro da Cratera Gale. (Créditos: NASA/JPL-Caltech/MSSS/IRAP)

Uma recente descoberta relacionada à lama encontrada na cratera Gale em Marte aumenta a probabilidade de que o planeta possa ter desenvolvido algum tipo de vida em seu passado. A relevância não está na composição da própria lama, mas no padrão distintivo que ela forma quando seca – um padrão composto por hexágonos dispostos de maneira organizada.

Normalmente, a lama seca costuma adotar um padrão mais retangular. No entanto, por meio de uma série de ciclos de secagem, reumidificação e subsequente secagem, o padrão pode se transformar em uma configuração reminiscente de um jogo de tabuleiro, com formas hexagonais.

William Rapin, um cientista pesquisador do Institut de Recherche en Astrophysique et Planétologie da França, afirmou: “Esta é a primeira evidência tangível que temos de que o clima antigo de Marte experimentou ciclos regulares de umidade e seca semelhantes aos da Terra.”

Padrões de Lama Hexagonais Desde que o rover Curiosity da NASA pousou em Marte em 2012, ele vem investigando a cratera Gale, uma bacia com cerca de 95 milhas de largura e que se acredita ter abrigado um grande lago no passado. Esse cenário proporcionou aos cientistas insights valiosos sobre a lama antiga e ressecada de Marte.

Em 2016, o rover analisou argila da cratera, revelando que se tratava de argila glauconítica, que se forma apenas em condições de baixa acidez propícias para sustentar a vida.

Além disso, em 2021, o rover deparou-se com mudstone na seção intermediária da montanha no centro da cratera Gale, situada em uma zona de transição entre dois tipos distintos de sedimentos. Abaixo havia uma camada rica em argila, material que se desenvolve por meio do contato com água, enquanto acima existia uma camada infundida com sais, formada em condições mais secas. No meio, o padrão de lama hexagonal surgiu devido às fases alternadas de umidade e seca, semelhante ao processo de cozinhar risoto.

Pesquisadores descobriram esses padrões de lama hexagonais em mudstone com aproximadamente 3,6 bilhões de anos, onde sais de sulfato haviam solidificado as rachaduras, preservando-as por eras. Esse padrão se estendia por vários centímetros na pedra, indicando que ciclos repetidos de umidade e seca haviam depositado camadas de sedimentos na superfície.

Cientistas levantam a hipótese de que tais ciclos de umidade e seca acelerem a evolução ao facilitar a formação de moléculas orgânicas complexas vitais para o surgimento da vida. Um planeta excessivamente úmido progride lentamente na geração dessas moléculas, enquanto um planeta excessivamente seco priva determinadas reações da água necessária.

Apoio à Evolução por Meio da Aridez A vida é composta por vários componentes fundamentais, muitos dos quais foram identificados em Marte, incluindo carbono, metais catalíticos específicos e fontes de energia adequadas. Em um local como a cratera Gale, um período de aridez reuniria esses componentes em uma solução salina altamente responsiva.

Juergen Schieber, professor de geologia na Indiana University Bloomington, esclareceu: “À medida que esses elementos e moléculas orgânicas são forçados a se aproximar cada vez mais com a salinidade crescente, eles podem começar a polimerizar e formar cadeias mais longas, criando as condições para uma química espontânea que pode iniciar a evolução química complexa que leva a organismos vivos.”

Rapin enfatizou a utilidade dos ciclos de umidade e seca, afirmando que eles não são apenas benéficos, mas possivelmente essenciais para a evolução molecular que poderia abrir caminho para o surgimento da vida. [Discover Magazine]

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