As evidências mais antigas de mamíferos voltando para o mar foram encontradas

Por , em 21.05.2021
O mamífero hipopótamo Coryphodon. Crédito: Anton Wroblewski

Um grande conjunto de pegadas fossilizadas mostra que grandes mamíferos pré-históricos estavam se reunindo no mar milhões de anos antes do que pensávamos.

Anton Wroblewski, da Universidade de Utah, e Bonnie Gulas-Wroblewski, do Texas A&M Natural Resources Institute, fotografaram e examinaram o local das pegadas, que Wroblewski encontrou pela primeira vez em 2019, enquanto mapeou rochas que se formaram em um antigo litoral que agora está em Wyoming, EUA.

Fósseis vegetais nas camadas acima de onde as trilhas foram encontradas indicam que as pegadas têm cerca de 58 milhões de anos, tornando-as as primeiras evidências diretas de mamíferos usando ambientes marinhos. Por exemplo, a evidência mais antiga de baleias marinhas vem de rochas que se formaram 9,4 milhões de anos depois.

Pegadas de mamíferos fossilizados que datam de 58 milhões de anos atrás ou antes são muito raras: a nova descoberta é apenas o quarto local em todo o mundo onde foram encontradas, e a primeira em que as impressões foram encontradas perto de um antigo litoral.

“Os outros locais com as pistas têm algumas dezenas de pegadas. Este realmente tem milhares de pegadas, então fornece uma visão realmente importante de como esses animais estavam se movendo, o que eles estavam fazendo”, diz Wroblewski.

A dupla registrou pegadas em quatro camadas de sedimentos em que cada uma representa uma época diferente em que as trilhas foram feitas no ambiente.

“Não sabemos quanto tempo é representado por essas camadas, mas é quase certamente de milhares a dezenas de milhares de anos”, diz Wroblewski. “Então, essas quatro camadas de rocha nos dizem que esses animais não entraram apenas no ambiente marinho uma vez. Eles fizeram isso muitas, muitas vezes ao longo de dezenas de milhares de anos. E é por isso que achamos que era um hábito deles … é algo que eles faziam regularmente.”

Pelo menos dois tipos de animais fizeram as pegadas. Embora as pegadas de quatro dedos não pudessem ser comparadas com nenhum animal conhecido desse período, as pegadas de cinco dedos provavelmente foram feitas pelo animal de hipopótamo Coryphodon. .

“De certa forma, é uma extensão de tempo ao Coryphodon”, diz George Engelmann, da Universidade de Nebraska Omaha, EUA. “O fato de você ter essa associação ambiental significa que pode ser possível olhar em outras áreas onde esses ambientes são preservados para ver se as faixas podem ser identificadas lá.”

O artigo científico foi publicado na revista Nature Reports. [New Scientist]

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