Estrela da “megaestrutura alienígena” pode ser uma devoradora de planetas aniquilados: estudo

Por , em 22.12.2017

A estrela RZ Piscium fica a 550 anos-luz de nós, na constelação de Pisces, e emite brilho intermitente, com ritmo errático. Cada episódio de escuridão pode durar até dois dias, e a estrela se torna 10 vezes menos iluminada. Ela produz muito mais energia no comprimento de onda infravermelho do que estrelas como o nosso sol. Isso indica que ela está cercada por um enorme disco de poeira.

“Nossas observações mostram que há aglomerados massivos de poeira e gás que ocasionalmente bloqueiam a luz da estrela e provavelmente estão indo em direção à ela”, diz a doutoranda do Instituto de Tecnologia Rochester, Kristina Punzi.

Essas e outras observações fizeram com que os astrônomos concluíssem que a RZ Piscium é uma estrela jovem parecida com o sol. Outra visão sugere que a estrela seja mais velha que o nosso sol e que esteja começando sua transição para gigante vermelha. Um disco de poeira do início da vida da estrela teria se dispersado depois de alguns milhões de anos, então astrônomos precisavam de outra explicação para toda a poeira ao seu redor. Uma possível explicação seria que a destruição de planetas com órbitas próximas criaria toda essa poeira.

Como esta estrela pode ser mais velha que o universo?

Mas afinal de contas, a RZ Piscium é uma jovem estrela com disco de detritos ou uma idosa destruidora de planetas? De acordo com a pesquisa de Punzi, ela é um pouco dos dois.

No estudo, foram usadas informações captadas pelo satélite XMM-Newton, da Agência Espacial Europeia, pelo observatório Lick na Califórnia e pelo observatório W. M. Keck no Havaí.

A estrela tem temperatura de 5.330 ºC, pouco menos que a do sol. Sua superfície é rica em lítio, que é lentamente destruído por reações nucleares que acontecem nas estrelas. Através do estudo da quantidade de lítio, é possível estimar a idade da estrela. A RZ Piscium tem entre 30 a 50 milhões de anos.

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Então enquanto a estrela é jovem, ela é muito velha para ainda estar cercada por tanto gás e poeira. “A maioria das estrelas parecidas com o sol perdem seus discos formadores de planetas em poucos milhões de anos do nascimento. O fato da RZ Piscium ainda ter tanto gás e poeira depois de dezenas de milhões de anos significa que ela está provavelmente destruindo planetas, ao invés de estar criando-os”, diz o pesquisador Ben Zuckerman, professor de astronomia da Universidade da Califórnia em Los Angeles.

A observação dos pesquisadores mostra que essa poeira está tanto escapando da estrela quanto sento absorvida por ela.

A melhor explicação é que a estrela esteja cercada por detritos que representam o resultado de um desastre de proporções planetárias. É possível que a estrela esteja arrancando materiais de vizinhos, produzindo a corrente intermitente de gás e poeira. Outra possibilidade é que planetas ricos em gás tenham passado por uma colisão catastrófica em um passado recente. [Phys.org, The Astronomical Journal]

Veja como a estrela se comporta em vídeo publicado pela NASA:

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