Humanos modernos surgiram antes do que pensávamos

Por , em 30.09.2017

Uma análise genômica de vestígios humanos antigos da província sul-africana KwaZulu-Natal revelou que o sul da África tem um papel muito importante na história da humanidade. Uma equipe de pesquisadores da Universidade de Uppsala, na Suécia, e das Universidades de Joanesburgo e Witwatersrand, na África do Sul, apresentou seus resultados na edição da revista Science em 28 de setembro.

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A equipe sequenciou os genomas de sete indivíduos que viveram no sul da África entre 2300 e 300 anos atrás. Os três indivíduos mais antigos, que datam entre 2300 e 1800 anos atrás, estavam geneticamente relacionados aos descendentes dos grupos Khoe-San do sul, e os quatro indivíduos mais jovens, que viveram entre 500 e 300 anos atrás, estavam geneticamente relacionados aos grupos sul-africanos de língua Bantu atuais. “Isso ilustra a substituição da população que ocorreu no sul da África”, diz a autora Carina Schlebusch, geneticista populacional da Universidade de Uppsala.

Os autores estimam que a divergência entre os humanos modernos ocorreu entre 350.000 e 260.000 anos atrás, com base nos genomas dos caçadores-coletores da Idade da Pedra. O momento de divisão mais profunda de 350.000 anos atrás representa uma comparação entre um antigo caçador-coletor da Idade da Pedra da Bacia de Ballito na costa leste da África do Sul e o Mandinka da África Ocidental. “Isso significa que os seres humanos modernos surgiram antes do que se pensava”, diz Mattias Jakobsson, geneticista populacional da Universidade de Uppsala, que encabeçou o projeto junto com a arqueóloga da Idade da Pedra Marlize Lombard, da Universidade de Joanesburgo.

Várias espécies

O registro fóssil da África Oriental e, em particular, os fósseis de Omo e Herto, muitas vezes foram utilizados para estabelecer o surgimento de humanos anatomicamente modernos a cerca de 180 mil anos atrás. A estimativa mais profunda para a divergência humana moderna em 350.000 e 260.000 anos atrás coincide com os fósseis de Florisbad e Hoedjiespunt, contemporâneos do Homo naledi de pequeno cérebro no sul da África. “Parece agora que pelo menos duas ou três espécies de Homo ocuparam a paisagem do sul da África durante este período, que também representa as primeiras fases da Idade da Pedra Média”, diz Lombard. Será interessante ver no futuro se encontrarmos evidências de interação entre esses grupos.

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“Não encontramos nenhuma evidência de estrutura profunda ou mistura arcaica entre os caçadores-coletores da Idade da Pedra da África do Sul. Em vez disso, vemos algumas evidências de estrutura profunda na população da África Ocidental, mas isso afeta apenas uma pequena fração do seu genoma e é na mesma era que a mais profunda divergência entre todos os seres humanos “, diz Mattias Jakobsson.

Os autores também descobriram que todas as populações atuais do Khoe-San se juntaram com os pastores migrantes da África Oriental há pouco mais de mil anos. “Nós não conseguimos detectar essa mistura generalizada leste-africana anteriormente, já que não tivemos um grupo San não misturado para usar como referência. Agora que temos acesso ao DNA antigo de pessoas que viviam na área antes da migração da África Oriental, nós somos capazes de detectar as porcentagens de mistura em todos os grupos San. As porcentagens de mistura nos Khoekhoe, historicamente identificados como pastores, são maiores do que o estimado anteriormente”, diz Carina Schlebusch.

Dos indivíduos da Idade do Ferro, três possuíam pelo menos um alelo nulo de Duffy os protegendo contra a malária, e dois têm pelo menos uma variante de resistência à doença do sono no gene APOL1. Os indivíduos da Idade da Pedra não possuem esses alelos protetores. “Isso nos diz que os agricultores da Idade do Ferro levaram essas variantes de resistência à doença quando migraram para o sul da África”, diz a primeira autora Helena Malmström, arqueóloga da Universidade de Uppsala.

Marlize Lombard afirma que “os depósitos arqueológicos que datam da época da divisão entre 350.000 e 260.000 anos atrás atestam que a África do Sul era povoada por caçadores-coletores de ferramentas na época. Embora os fósseis humanos sejam escassos, os de Florisbad e Hoedjiespunt são visto como transição para os humanos modernos”. Esses fósseis podem, portanto, ser ancestrais para o menino de Ballito Bay e outros caçadores-coletores San que viveram no sul da África há 2000 anos.

Várias origens

A transição de seres humanos arcaicos para humanos modernos pode não ter ocorrido em um só lugar na África, mas em vários, incluindo o sul e o norte da África, como relatado recentemente. “Assim, as evidências paleo-antropológicas e genéticas apontam cada vez mais para origens multi-regionais de seres humanos anatomicamente modernos na África, ou seja, o Homo sapiens não se originou em um lugar na África, mas pode ter evoluído a partir de formas mais antigas em vários lugares do continente com fluxo de genes entre grupos de diferentes lugares”, explica Carina Schlebusch.

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“É notável que agora podemos ordenar genomas inteiros de restos humanos antigos de áreas tropicais, como a costa sudeste da África do Sul”, diz Helena Malmström. “Isso é promissor para nossas várias investigações em curso na África”.

Cumulativamente, essas descobertas lançam nova luz sobre a profunda história africana da nossa espécie e mostram que ainda há muito mais a aprender sobre o nosso processo de nos tornarmos humanos modernos, e que a interação entre genética e arqueologia tem um papel cada vez mais importante a desempenhar. [phys.org]

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